Los astrobiólogos sugieren buscar signos de vida en los planetas más cercanos a la Tierra y sus satélites.

El director de la Agencia Espacial Norteamericana (NASA), Jim Bridenstine, no descartó durante una conferencia en la Universidad Estatal de Moscú, que, además de la Tierra, la vida podría existir en otro lugar del sistema solar en el que vivimos.

“Si podemos descubrir la vida dentro de nuestro propio sistema solar, esto afectará directamente a la política de nuestros gobiernos en el sector espacial”, señaló Bridenstine, citado por la agencia estatal de noticias rusa RIA Novosti.

De acuerdo con Bridenstine, la luna de Júpiter ‘Europa’ es el lugar más adecuado. El objeto espacial se cubre con una capa de hielo, en las que puede haber un océano. Indicó que este satélite particular, podría convertirse en el próximo objetivo de la investigación espacial.

Bridenstine habló en la Facultad de Investigación Espacial de la Universidad Estatal de Moscú como parte de la Nauka 0+ festival.

Anteriormente, se informó que los astrónomos británicos nombraron exoplanetas de la llamada zona habitable, que reúnen todas las condiciones necesarias para el origen de la vida. Los investigadores compararon los niveles de radiación ultravioleta en diferentes estrellas, que es necesaria para la aparición de la vida.

¿Cómo serían los habitantes de otros planetas?

Los astrobiólogos sugieren buscar signos de vida en los planetas más cercanos a la Tierra y sus satélites. Los nichos ecológicos adecuados para la habitación de los microorganismos se encuentran en Venus y Marte, el satélite Europa y Encelado.

El espacio a una altitud de 51 a 65 kilómetros de la superficie de Venus puede estar habitado, según científicos británicos. Descubrieron que la temperatura allí oscila entre menos 20 y más 65 grados centígrados.

La atmósfera consiste en vapor de agua altamente saturado con un aerosol de ácido sulfúrico. En tales condiciones, las bacterias extremófilas que se alimentan de azufre sobreviven. Por ejemplo, la arquea Picrophilus, que vive en las salmueras calientes de la isla de Hokkaido.

En la Tierra, los extremófilos ocupan los lugares más sin vida, manantiales subterráneos, depósitos calientes libres de oxígeno, el permafrost. Algunos microbios se han adaptado para alimentarse de sustancias inorgánicas, asimilándolas con la ayuda de la energía solar. Cianobacterias sobrevive a temperaturas de hasta 70 grados, a valores más altos, la clorofila en sus células se destruye, explican los expertos.

Un campo magnético débil no protege a Venus de una corriente de partículas de radiación galáctica de alta energía. Las erupciones solares son más peligrosas allí que en la Tierra, cuya órbita está más alejada. Pero el ambiente del «planeta de nubes carmesí» es muchas veces más densa que la de la Tierra y retiene mejor la radiación. Sin embargo, todavía no hay posibilidad de sobrevivir en la superficie de Venus, según creen los científicos.

Los océanos líquidos y una biosfera pueden haber estado en Venus temprano, pero el efecto invernadero subsiguiente lo convirtió en un desierto seco y estéril. Es poco probable que la vida haya sobrevivido bajo la superficie del planeta, en el suelo.

El único lugar donde puede brillar es entre las nubes altas en la atmósfera. Digamos que la bacteria mesófila Deinococcus radiodurans sobrevive incluso con una irradiación de diez kilogray. Y los gammatoleranos del arquetea hipertermofílico se reproducen a 88 grados y soportan una dosis de radiación de tres kilogramas.

Muchos científicos creen que Marte y la Tierra eran similares hace tres o cuatro mil millones de años e igualmente ricos en agua. El geólogo estadounidense Timothy Parker vio en las imágenes del «Vikingo» una zona de contacto entre la tierra y el mar alrededor del Yermo del Norte (Vastitas Borealis), una vasta tierra baja cerca del Polo Norte del planeta.

A juzgar por el relieve conservado, el océano marciano era una tierra baja pantanosa que se reponía periódicamente de humedad. Se estima que allí se podrían acumular unos 2,3×107 kilómetros cúbicos de agua. Un tercio se evaporó, un tercio se destinó a la formación del casquete polar y otro tercio pudo conservarse como una capa de hielo bajo tierra.

A diferencia de la Tierra, el clima de Marte primitivo era frío. Sin embargo, el Planeta Rojo podría ser la cuna de la vida, según creen los científicos de la NASA. El descubrimiento en el cráter Gale de depósitos similares a los que se forman en los géiseres inspiró en gran medida a los partidarios de la hipótesis de la panspermia, según la cual los cometas trajeron vida a la Tierra.

La desecación de océanos y lagos no significa la extinción de la vida. Se sabe que algunas de sus formas son capaces de extraer humedad de la atmósfera o del suelo. Además, en Marte hace cinco millones de años había condiciones propicias para la vida.

Entonces, la inclinación de la órbita del planeta era de 45 grados, lo que significa que los polos recibieron el doble de calor solar que ahora. Casi lo mismo que las regiones polares de la Tierra.

Los casquetes polares de Marte no se están derritiendo ahora, pero hace cinco millones de años se parecían a la actual Antártida. El análogo más cercano al polo sur de Marte son las rocas congeladas secas del Valle Universitario de alta montaña en el sur del continente. Son similares a los encontrados por la nave espacial Phoenix en el Planeta Rojo.

Se encontraron microorganismos en el permafrost de University Valley, que no se derrite ni siquiera en verano. Los científicos han aislado partes del ADN de varias cepas de bacterias, arqueas y hongos inferiores. Todos ellos estaban inactivos o muertos. Varias especies han cobrado vida en el laboratorio.

La sexta luna más grande de Saturno, Encelado, está cubierta por 40 kilómetros de hielo. En 2011, la sonda Cassini registró la liberación de agua, cloruro de sodio, amoníaco y dióxido de carbono en el polo sur de Encelado. Esto llevó a los científicos a especular que un océano salado acecha debajo del hielo. Esto significa que el satélite tiene fuentes de calor internas.

Según los cálculos, la temperatura del agua en el océano puede ser de 26 grados centígrados, aunque en la superficie es de menos 170.

El océano cálido y salado es un lugar adecuado para vivir. La capa de hielo protege de la radiación cósmica. Es cierto que no deja pasar la luz del sol, pero esto no es crítico, ya que muchos grupos de microbios viven en completa oscuridad. Por ejemplo, los organótrofos son bacterias que existen debido a la descomposición de la materia orgánica, o quimiotrofos que utilizan la energía de las reacciones redox.

Las condiciones de Enceladus están cerca de los lagos subglaciales de la Antártida. El análogo más exacto es el relicto del lago Vostok bajo una capa de hielo de cuatro kilómetros. Sin embargo, aún no se han encontrado organismos vivos en él.

Pero el lago Untersee es alentador. El glaciar sobre él nunca se derrite y solo deja pasar el cinco por ciento de la luz. A pesar de esto, allí se encontró un alto contenido de metano microbiano, y en el fondo se encontraron potentes esteras bacterianas y estromatolitos.

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115990cookie-checkVenus podría estar habitado entre 51 y 65 kilómetros de su superficie entre menos 20 y más 65 °C

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